Viola Desmond, esthéticienne, propriétaire d’un salon, d’une école de beauté et d’un fabricant de cosmétiques, est née à Halifax en 1914. Elle était petite, raffinée dans sa façon de parler, dame… et d’ailleurs, elle était noire. Son père coiffeur était noir, sa mère était blanche, et à cette époque, la famille s’identifiait comme « de couleur ». Après s’être vu refuser l’accès aux écoles de beauté en Nouvelle-Écosse en raison de sa couleur, la passion de Viola l’a conduite à Montréal et à sa formation initiale d’esthéticienne, puis à Atlantic City et à New York pour des études plus poussées.  De retour à Halifax, elle s’est épanouie en tant qu’esthéticienne, éducatrice et femme d’affaires.  Le Vi’s Studio of Beauty Culture était son salon de coiffure, tandis que la Desmond School of Beauty Culture répondait à son besoin d’enseigner à des étudiants noirs de Nouvelle-Écosse et de deux provinces voisines non seulement à devenir coiffeurs, mais aussi à leur fournir les compétences nécessaires pour être des employés de valeur ou pour ouvrir leur propre salon.   Non contente d’être esthéticienne et enseignante, Viola a étendu son esprit d’entreprise à sa propre ligne de produits cosmétiques. Les produits de beauté Sepia de Viola Desmond « Spécialement mélangés pour rehausser les teints foncés ».

En novembre 1946, la voiture de Viola est tombée en panne à New Glasgow, alors qu’elle se rendait à Sydney, en Nouvelle-Écosse, pour des réunions d’affaires. Comme les réparations allaient prendre beaucoup de temps, elle se rendit au théâtre Roseland pour regarder un film. Comme Viola était myope, elle a demandé un billet au niveau inférieur. Elle a payé avec un billet d’un dollar, a obtenu sa monnaie et son billet, puis est allée chercher une place. Un employé du théâtre lui a dit qu’elle avait un billet pour le balcon et qu’elle devait se déplacer.  Viola est retournée acheter un billet pour le niveau inférieur, mais on lui a dit : « Je suis désolée, mais je ne suis pas autorisée à vous vendre des billets pour le niveau inférieur ». Ayant des manières de femme et un sens du décorum, Viola n’a pas fait d’histoires mais est simplement retournée là où elle était assise. Le contrôleur l’a suivie jusqu’à son siège et lui a de nouveau demandé de bouger. Lorsque Viola refuse poliment, le directeur lui demande de monter au balcon.  Alors que Viola refuse toujours de bouger, le directeur lui montre le billet qui dit que le théâtre a « le droit de refuser l’entrée à toute personne répréhensible ». La réponse parfaite de Viola a été d’informer le directeur qu’en fait, elle ne s’était pas vu refuser l’entrée mais avait acheté un billet et était assise dans le théâtre. Lorsque Viola a refusé de bouger, le directeur a appelé un agent de police qui, avec le directeur, a physiquement traîné Viola hors du théâtre et l’a emmenée en prison pour la nuit. Contrairement à l’Afrique du Sud et à certaines régions des États-Unis, la Nouvelle-Écosse n’a pas de lois de ségrégation ouverte. À New Glasgow au moins, il existait des politiques de ségrégation non documentées. Comme il n’y avait pas de lois sur la ségrégation en Nouvelle-Écosse, il a fallu faire preuve de créativité pour trouver une accusation. En vertu de la loi sur les théâtres, les cinématographies et les divertissements, elle a été accusée de fraude pour ne pas avoir payé une taxe sur les divertissements. Viola avait acheté un billet qui comprenait une taxe. Lorsqu’on lui a dit qu’elle était dans la mauvaise section, elle est allée acheter un billet surclassé, mais on a refusé de lui prendre son argent. Elle aurait payé 30₵ pour le balcon qui incluait 2₵ dans la taxe.  Un billet 40₵ ci-dessous incluait 3₵ en taxe. Pour être clair, elle a été accusée de ne pas avoir payé la différence de 1₵. Viola n’a pas été informée de ses droits de demander une caution, de consulter un avocat, de fixer un ajournement pour se préparer ou autre chose de ce genre. Ce n’est même pas un procureur de la Couronne qui l’a poursuivie, mais seulement le directeur du théâtre.  Dans l’affaire Sa Majesté le Roi contre Viola, Irene Desmond Viola a été déclarée coupable et contrainte de payer une amende de 20 dollars plus 6 dollars de frais. Les médias l’ont rapidement appris, tout comme sa communauté locale. L’appel de Viola n’a pas abouti en raison de certaines lacunes techniques, mais son soutien s’est poursuivi avec l’aide de la Nova Scotia Association for the Advancement of Coloured People. Cette petite dame tranquille et à la mode est devenue un pilier de la communauté des droits civiques de la Nouvelle-Écosse, mais elle est maintenant reconnue dans tout le Canada grâce à son portrait sur le billet de 10 dollars.

 

Viola Desmond est devenue un symbole des droits civiques en Nouvelle-Écosse près d’une décennie avant que Rosa Parks ne le fasse à Montgomery, en Alabama, en 1955. Bien que des milliers de kilomètres les séparent, la similitude entre les histoires de ces deux femmes est frappante. Peut-être que la passion qui leur a permis de défier les attitudes racistes qui les entouraient vient-elle de leurs liens en tant que professionnelles de la beauté ou de la reconnaissance du fait que la beauté ne connaît pas de couleur. Viola était coiffeuse/ esthéticienne, son père était coiffeur et son mari était coiffeur. Rosa était couturière et son mari était barbier. Hmmm !

Viola Desmond a refusé de quitter son siège dans une section arbitraire « réservée aux Blancs » d’un théâtre et Rosa Parks a refusé de céder sa place dans le bus à un homme blanc.  Les deux ont été arrêtées. Pour les lecteurs qui sont des professionnels de la beauté, Viola Desmond et Rosa Parks sont vos sœurs. Mettez le nouveau billet de 10 dollars de Viola Desmond sur votre mur et partagez son histoire, son esprit et sa passion. Auteur : Gordon Greenwood, conseiller juridique de l’ABA Canada